Preview Mode Links will not work in preview mode

Welcome to Facilitation Stories, where we discover how facilitators ended up in the profession, and how facilitation methods, principles and techniques are used more widely. Brought to you by IAF England and Wales. For more information on our chapter, click here.

Apr 16, 2024

In this episode Helene talks to Paul Brand, Director of Risk Solutions and part of the IAF England and Wales Leadership Team, Board member and conference team member.

They talk about 

  • The IAF England and Wales facilitators and friends Facilitate 2024 Conference (April 26th & 27th 2024) and what it is all about.

  • Who is on the organising team and what Paul's role has been

  • What is different from last year's conference
  • What kinds of sessions we can expect
  • What he is looking forward to
  • A bit about the participants some of whom are coming from outsde the UK
  • How the IAF England and Wales conferences have grown over the years and what makes them successful
  • "it is a bit like a buffet and having taste of this and a taste of that."
  • "what really makes me happy about the whole thing, and inspired by it, is watching people enter into it and throw themselves into it. Watching them having conversations with people they've never met and would never meet and, and go away taking whatever it is they've taken from the conference". 

A full transcript is below.


Today’s guest was Dr Paul Brand 

Today’s subject

The Facilitate 2024 Conference 

To find out more about the IAF and the England and Wales Chapter 

The Facilitation Stories Team

Helene Jewell: 

Nikki Wilson: 


Hello and welcome to facilitation stories brought to you by the England and Wales chapter of the International association of Facilitators, also known as IAF. My name is Helene Jewell and today I'm talking to Paul Brand,management consultant whose work focuses on public policy.

He often works on long term engagements across entire sectors for multi organisation communities, and uses facilitation extensively in his work.

He's also an IAF England Wales board member, certified professional facilitator and member of the conference planning team. Welcome, Paul. Good morning.

It is morning. It is morning. Good.

It is morning. It is morning. So my first question is just to ask you, really to tell us little bit more about you as facilitator and your involvement in the IAF.

So came into facilitation like lot of people, not quite realizing was doing it, doing lot of public policy consulting things, and needing somebody who would lead groups of people through discussions. And then that became better understanding of what facilitation as profession was all about. And that grew and grew over the years.

did long piece of work in the about 2011 2012, working with very senior IAF board member. We did lot of events together, and during that time understood what the IAF was about and realized needed to actually make my facilitation skills part of my professional development formally. So did the IAF certified professional facilitator thing in 2012, which was quite developmental experience in itself, and keep that up to this day.

And then over the last four or five years, I've become more and more involved in the workings of IAF, in England and Wales particularly, and have also had the privilege of attending couple of the european conferences in Paris and Milan, finding out how our colleagues across the channel do it. So it's been an arc of development. Yeah, an arc of development slowly, slowly coming further and further in.

And obviously we're here today to talk about the about conference. So let's start off with the kind of, the basic stuff. So IAF England and Wales conference in April, guess.

What do we need to know? The dates, where it is, what is it all about? So it is Friday and Saturday, the 26th and 27 April. And for quite few years now, we've done this Friday Saturday mix seems to balance that. Some of the people, depending on their work and professional lives, some of them can, you know, share those two days, rather than it being two days out mid week or two days at weekend.

It is in Birmingham it is at venue called the Priory rooms, which is quite close to the middle of Birmingham. It's very easy to get to, and it's two full days, the Friday and the Saturday. It is quite broadly based.

We had about 70 people last year. As of yesterday, we've got 100 people coming this year, and we're going to have to cap it at 120 for venue reasons, which is really nice, really nice set of challenges to have. That is.

That is. So there are few more tickets. We are recording this little bit before the conference, obviously, but there are, at the moment, few tickets left.

It's about 20 whole two day tickets left. We have to stop it at 120 because just moving that many people around the venue, because of the safe of it, becomes limit on that. You can book single day tickets.

So even after full tickets closed, there might be some one day tickets left. There's about ten or 15 people coming on one day or the other, but most people are there for the two days. Fantastic.

And so obviously, lot of work goes into organizing the conference. know that we worked quite closely together doing the hybrid conference of years ago. Tell us little bit about the organizing team.

Who's on it? What do they do? How have you kind of made things work from behind the scenes? So the conference team is all volunteers. Obviously, everything in this group is. It is so two thirds people who are also on the England and Wales leadership group.

So they have wider interest in the if group and some people who just do the conference. The core of it, of course, is the people who put the program together, which is team of three or four people. And so this year, with this sort of numbers, we're running four parallel tracks during most of those two days.

And there are four very, very broad sort of types of session. They're all interactive sessions. There's no big lectures at this conference, but there's thread which is learning facilitation tools, techniques, skills, that kind of thing.

There's thread which are sessions which are about growing and personal development and reflection. There's thread which is about work and business, professional development, everything from how to run business, because quite lot of people are freelancers in this thing, as opposed to working in house. And what the differences are there, even down to, you know, how do we think about charging for our time, depending on the context? And then we've got fourth thread this year, which is actually on the whole area of diversity, inclusivity, lived experience, and what do we need to learn as facilitators in this generation about how we handle those issues, even if that's not the topic of the discussion.

You might be doing session on something very engineering or very management based, but how are you managing diversity, inclusion and dealing with people's lived experience in different areas? So there's quite variety of stuff. There's four parallel tracks. There's no big lectures.

There's some opening and closing sessions and any sense of how many. You probably do know this, expect it's written down somewhere. But how many different sessions are there altogether? 30 ish, because we're running, apart from the opening and closing each day, we're running four tracks all the time from, like, from when we set off on the Friday morning until Saturday afternoon.

And there's closing plenary, so there's about 30 dishes to take from the buffet and you can go to about quarter of those. If you. If you went to session in every slot, you could go to about quarter of that number.

But then there'll be other ways of accessing some of that material and talking to other people and stuff. So it is bit like buffet and having taste of this and taste of that. That sounds like there's so much to choose from and that's the important thing, isn't it? You're not sort of channeled in particular direction.

You can choose what you want to suit you. would say what's quite interesting, because was at session this morning talking with some of the session leaders. We've got quite few people who are not only coming for the conference for the first time, but they're jumping in the deep end and are doing session and this is their first contact with IAF.

So that's quite exciting and quite brave of them. It is. was going to ask, actually, how many people doing sort of offering sessions have not done it before? Because some people do offer sessions sort of fairly regularly at the IAF conferences.

We counted it up last year and we reckoned it split about third. third? third. third of the people were, you know, connected into IAF.

They were probably members, they were involved in something, that kind of thing. There was about third who we might count as IAF friends. They.

This wasn't their first IAF event experience. They. Maybe they come to meetups or they'd been to previous conference or they knew somebody.

And about third of the people last year, they had just heard of this conference, they just heard of IAF and they came along, and that was their first baptism of fire, if you like. So don't know if the balance is the same yesterday, but there's certainly, there's that breadth coming that's really nice and really good that there's sort of some, guess, old hands, if you like, that are sort of really familiar with. Very politely put, helen, very experienced facilitators who are coming back to share their wisdom again and some new faces.

My really strong memory last year was young woman who came from another country. We'll talk about that in minute. She contacted us very hesitant, said, I'm not from the UK.

studied in the UK. want to come over and see my university friends. want to come to the conference.

What do you think about me doing session? Would it be okay? I'm not that experienced as facilitator, and I'm really new to IAF, so we encouraged her to come over and go for it. She was really quite frightened when she turned up on the day. She was brilliant.

It was lovely session. It was really, really good, because one of the things that happens is everybody coming to this conference in the past, they realize that they've been on the other side of this. So there's willingness to explore new ground with someone who's been trying to facilitate something and encourage them and go along with their process and their game or whatever it is.

So it becomes very positive place even to try something completely new, even if you're very nervous. And I'm sure that will happen again this year. We'll have someone doing that.

And know I've always felt, when I've gone to the conferences before, really felt that actually, that it's quite, the phrase is little bit overused, safe space to actually explore and experiment and have go. And it's really supportive community, isn't it? So, you know, nobody's going to turn around and go, oh, no, didn't like that. You know, there may be some reflective comments and all the rest of it, but it's all very, very supportive.

So, yeah, if you are jumping in for the first time, and that's an intentional sort of cultural feel of the conference that think we've tried to maintain certainly since, mean, the first one went to was 2019, and that feeling was already there, you know, and when you've got people who are everything from, you know, the kind of work do in the public sector with being industry clients, but we've got people who are deeply involved in social. Social interaction, you know, social issues of mental health, all those kind of areas, or they're working with people in deprivation. You've got people working in the private sector, and there's an openness to say this is interesting.

It's not the kind of work do, but really found what you did there really thoughtful, and maybe can translate that back into my world. That's one of the things love most about these two days. And guess that's facilitation in general, isn't it, though? It's such broad array of different, you know, there's so many different ways to look at it, different takes on it.

So it's really nice that there's that appetite to kind of bring that huge range together in one place. Nice. Okay.

And are you able to. know you're doing session, aren't you? was just going to say, could you maybe give us one or two, flavor of one or two of the sessions you think are coming up? Tell us about your session, maybe from the four tracks. know there are people coming and teaching particular skills.

think we've got someone doing some of the ICA facilitation technique stuff and demonstrating some of that. There are people. There's one.

One. Someone's going to do something on the thinking organization, which I'm pretty sure is based on the work of Nancy Klein. Go Google, Nancy Klein thinking organization.

We're going to do one myself and one of my fellow resolutions, Helen and Amelia Wakeford, who's also in the IAF group, we have found as little trio that lot of what we're doing now could be put under the very, very broad umbrella of systems thinking. It's thinking about how different parts of an organization fit together to do something, getting people out of siloed organizations in local government or central government or charity, whatever. And it's big focus in the public sector now, particularly from the chief scientific advisors.

So we're going to do session that looks at the breadth of what falls under that umbrella of system thinking, everything from rich pictures right the way through to people who actually put numbers and money and things into them. We'll have little go and we'll probably go into the area of what if the system is complex, or we'll talk about wicked problems and stuff like that. How far can you go with this, especially? Maybe you've got limited time and energy and money and actually start to deal with the complexity in systems rather than simplifying it out and then ignoring it and then wondering why it doesn't work.

Well, it's because you took all the complexity out of it. So that'll be fun hands on session, and it's something we do lot of. Brilliant.

think quite like the look of your session, actually. The program is coming out for the conference very, very soon. It's being formed up now, so very soon it'll be on social media and everybody will be able to see what's going on.

Great. Okay. What specifically are you looking forward to? think you sort of mentioned couple of minutes ago that, you know, that the whole sort of diversity of different, you know, seeing lots of different people doing different types of facilitation.

But what else are you looking forward to from the conference? Probably don't say it being over and you not having to organize it anymore. No, that's not really big thing. Everybody's tired on the Saturday night.

Yes. Content side. like the fact that over the weekend can go to something intentionally that think know nothing about what they're going to do.

It's going to be completely alien. Let's go and see. Let's go and play.

Let's go and explore that. And whenever do that, something completely different to what do, always come away with maybe two or three bullets. And I'm thinking, that's really interesting.

can use that in what do. The second thing, and I'm going to give you three. Good to have threes.

Second thing is love watching other people do it. know people at the conference, but then you go and watch them do session, and there's always something to learn about it could be the style they do it, the way they talk about it. It could be the method.

It could be this way. love watching other people facilitate because we don't always get to do that. You know, so often you have to do your stuff and do your way, and watching anybody doing it the way they do it gives you some interesting things to learn.

And then the last thing is, because of the nature of the conference that we've talked about, I'm just really enthused over two days to watch people eating and drinking, if you like. don't mean the food, mean the content of the process, the energy we put into organizing it. There is lot of energy in putting the content together.

But what really makes me happy about the whole thing, and inspired by it, is watching people enter into it and throw themselves into it. Watching them having conversations with people they've never met and would never meet and, and go away taking whatever it is they've taken from the conference. We will never know all the things, but I've really enjoyed over the three or four I've been involved in, watching the people go in, eat effectively, eat and drink the context of the experience, and then go away full and enthused.

And then you watch the communications in the weeks afterwards on social media, on LinkedIn or whatever, you're in contact with them and how the buzz carries on. And, you know, last year we had 70 people. This year we've got 100.

We haven't even announced the program yet. That is word of mouth. lot of it is people who came last year or the year before and have said they're coming and have told somebody else, and now they're coming, too, which think is brilliant.

And that says quite lot about us as community. think about how we kind of interact with each other and how we talk about all this stuff. And do remember thinking about that, your sort of third thing you're looking forward to last year, certainly feeling that energy, and you're right, that buzz afterwards.

And it is very energizing and, you know, slightly exhausting as well. But there's always two sides of the same thing, but that sort of real energy, feeling very energized. And then, as you say, yeah, just talking about it for ages afterwards and meeting some amazing people, it's really great space to do that.

Okay. And thinking about the people then that are coming. think this year we've also got quite few people, or some people at least, who are coming from outside the UK, quite long way outside the UK as well.

We're, of course, immensely privileged in running conference in English as our home language. And never forget that english people, how privileged you are about to have that in that. That means other people, if they've got English as second language, can come and join in, which is more challenging.

would be really challenged this week at the conference in Italy because that's going to be in Italian. So we often had people, remember people coming from Holland last year with Belgium and one of the others. This has been very interesting.

There's someone coming from, if Italy, Tanzania, South Africa, Hong Kong. And we might have somebody coming from one of the Middle east chapters. We're not quite sure.

These are people who've got to get visas to come to the UK. They can't just jump on plane and come. Those are the four or five.

know about. There might be others because haven't seen the full ticketing list. And these are people who want to come and get some of what we've been talking about before and take it home.

So talked to people last year from one or two other countries. One of their objectives of coming was to say, we've heard about the way this conference runs. We'd like to come and experience it and then maybe take bit of that back and do that where we are.

And one country particularly, don't think it had conference for some years, and this year in May, they're doing one day as start, but they're going to do that. Another, they don't know they're doing conferences in their country, and they've taken bits of what we've done and said, oh, yeah, we could do bit like that as well, mold it to their own culture and their own local needs. So that's real privilege to have people coming in for those reasons.

That's amazing and really good that those people and other people presumably see it, see this conference and see, you know, what's been happening over the last few years when we've been doing conferences as something that is, don't know, maybe inspirational, maybe, you know, it's something that other people can take something from, as you say, which is really exciting. So it's not just the day or two days. It's got legs.

It's, you know, reaching out lot further. went whatever year it was, went to the european IAF conference, all the european chapters in Milan. And so because it was european conference, they did it in English, not in Italian.

Normally they do it in Italian, and it had very similar feel in some ways. They were obviously tapping into some of the same things that we're seeing as valuable in terms of their choice of venue and the way they ran it and stuff. This very, very open approach to conference for facilitation, think has some real payoffs, real benefits.

And so think this is about maybe the 7th or so England and Wales conference that we have put on, because remember quite few years ago there being sort of large meetups that have slowly, over the years, morphed into actual big conferences like this. And know there have also been several IAF european conferences as you just sort of talked about. Obviously, they've grown.

They've become, you know, it sounds like they've become definitely more of a, you know, people know about them lot more. You know, what do you attribute this success to. Why do you think the, if England and Wales conferences are successful, have become successful, hopefully continue to be successful? There's probably few things.

One is it's easier to do this if you've got single common language and big pool you can draw on. So that's easy. There's been series of leaders in IAF, England and Wales since way before my time, who have started to foster this idea of the conference.

It's only one of the things IAF does, does the podcast and meetups, and this kind of thing being something that the local chapter in the country sees not as gathering just for the members. It's not club meeting. It's part of the expression of the IAF aim of promoting the power of facilitation and promoting professional development for facilitators.

And so it's become very intentionally IAF England and Wales, and friends, and the friends are as important as the members in this, in terms of their contribution to the event. So it's community, it's based around the IAF England and Wales chapter, but it's got large open tent at the sides. The comparison did, someone said little, it's like going to music festival.

Go to Glastonbury, there's the people who are in the tent. If you go to the big tents of Glastonbury, there's always another 4000 people just around the tent, and they're enjoying the concert and taking part in it as well. And they're just as much part of it, even though theyre not, or not yet perhaps members in that sense.

But weve got people deeply involved in the conference programme who are not IAF members, but theyre deeply committed to the if England and Wales and friends community. And thats been an intentional principle, at least back to 2017, 1819, somewhere around there. And so its done from an attitude of generosity and giving, you know, as the eye of England and Wales, not as a, club, and you must be member.

And all this kind of thing, which we love people becoming members, we love people using the professional development in IAF. do it all, but it's possession then to give, not to hold it all tight. So makes it little bit messier, little bit untidy, and think all the better for it.

But if we avoided all the messiness and untidiness, we'd never do anything. We'd have an association that was, you know, constantly trying to work out where its next ten members came from. And think that always.

It does feel like that's always been. Ever since I've been part of IAF, certainly the England and Wales chapter, there's always been quite an inclusive way of doing things. So all the meetups, you know, invite other people, you know, it's never been an only member's sort of way of doing things.

And think it's really nice because also, facilitation is huge, isn't it? It's got, as you say, where's the tent stop? That concept reflects the nature of the job we do in facilitation as well. And, you know, some of those people, if you think of it like an onion, people come in, some people come into the edge of it and come to conference and they go away. We never see them again, or they come to meetup.

And some people get much closer in. Some people are very embedded in the if England and Wales and friends community, and some of those people become members. We also get people who become members of IAF and come to the community through that door.

And one thing always say to people about membership is come to receive and to learn, but come to give. If you look at the IAF competencies and principles, quite few, quite bit of it is about what you're giving to the profession of facilitation and encouraging other people, particularly, obviously, as you go on and perhaps gain more experience. And you never have bigger shovel, as they say, when you start giving to thing like this, you always get back more than you shuffled in.

Definitely. No, it sounds really exciting. I'm really looking forward to coming, and I'm really looking forward to meeting some people know and chatting about stuff that, you know, we know about.

And also, think, more importantly, meeting people that don't know, hearing new stuff, hearing about new ways of doing things. think it's great that there's, you know, there's four different tracks and four different options. am going to struggle to decide what to put on my buffet plate because always do.

But, yeah, really looking forward to it. Thank you so much, Paul, for talking to me today. Any last plugs? Anything else we need to know about the conference before, before we wrap up? think the big question we're having at the moment in the conference group is, what on earth do we do if more than 120 people want to come next year, what would we do? But that's problem.

For further down the line, the program is pretty much done. We're now getting into the stage of there's list of small things that need to be done, like what do we need to print and all that kind of thing. But it's just been wonderful to see the people booking in and the variety of people.

It's one of my most enjoyable weekends of the year. Yay. I'm really excited.

Well, look forward to seeing you there. Thank you so much. Thank you, Helen.

Good to talk to.